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7 años de prisión para Capellán que abusó sexualmente de presas

El sacerdote Highhouse les decía a las mujeres de las que abusó en la prisión del Área de la Bahía que todos en la Biblia tenían relaciones sexuales y que Dios quería que estuvieran juntos.

James Theodore Highhouse llega a su audiencia de sentencia en el Tribunal de Distrito en Oakland, California, el miércoles 31 de agosto de 2022. La Institución Correccional Federal se muestra en Dublin (al fondo) en una foto del 20 de julio de 2006.

En la oficina de la capilla de una prisión federal para mujeres del Área de la Bahía, un capellán obligó a las reclusas que buscaban su guía espiritual a tener relaciones sexuales con él, explotando su fe y su impotencia tras las rejas para su propia gratificación, dijeron los fiscales.

James Theodore Highhouse fue sentenciado el miércoles a siete años de prisión, más del doble del castigo recomendado en las pautas federales de sentencia.

El juez federal de distrito Haywood S. Gilliam Jr. dijo que las pautas, que exigen una sentencia de menos de tres años, «subestiman gravemente la gravedad» de la conducta de Highhouse.

“Es difícil encontrar las palabras correctas para describir cuán atroz fue este abuso de estas víctimas”, dijo Gilliam.

La historia de abusos en la prisión de Dublin

Highhouse es uno de los cinco trabajadores acusados en los últimos 14 meses de abusar sexualmente de reclusos en la Institución Correccional Federal en Dublin, California, y el primero en llegar a la fase de sentencia de su caso.

Highhouse, vestido con una camiseta y pantalones de mezclilla, habló brevemente en una corte federal en Oakland y se disculpó con las mujeres a las que dañó.

Gilliam le ordenó comenzar su sentencia de prisión el 2 de noviembre, lo que le permitió permanecer en libertad bajo fianza hasta entonces.

Highhouse debe registrarse como delincuente sexual una vez que salga de prisión, dijo Gilliam.

Usa la Biblia para justificar su fornicación

Highhouse, quien fue arrestado en enero y se declaró culpable en febrero, les decía a las mujeres de las que abusó en la prisión del Área de la Bahía, que todos en la Biblia tenían relaciones sexuales y que Dios quería que estuvieran juntos, dijeron los fiscales.

Un veterano del ejército, presionó a una reclusa para que tuviera relaciones sexuales el Día de los Veteranos diciéndole que necesitaba servir a su país y el Día de Acción de Gracias diciéndole que necesitaba mostrar su gratitud por él, dijeron los fiscales.

Si bien Highhouse, de 49 años, fue acusado sólo de abusar de una reclusa y mentir a las autoridades, los fiscales dicen que tuvo una conducta depredadora con al menos seis mujeres entre 2014 y 2019.

Arruina la vida y la fe de una víctima

Entre las víctimas está una mujer a la que asesoró en un hospital de veteranos donde trabajó antes de unirse a la Oficina federal. Prisiones, donde las denuncias se ignoraban rutinariamente.

“Highhouse arruinó mi vida, realmente lo hizo”, dijo una reclusa en una declaración de impacto de la víctima.

“Ya ni siquiera voy a la iglesia por su culpa. No confío en la Iglesia y realmente, no confío en nadie por lo que hizo”.

El sacerdote es parte de una cultura de abuso en la prisión

Highhouse, habilitado por una cultura tóxica de abuso y encubrimientos en la prisión, advirtió a las víctimas que no lo denuncian y le dijo a uno de ellos que «nadie te creerá porque eres un recluso y yo soy capellán», escribieron los fiscales en un memorando de sentencia.

Al mismo tiempo, escribieron los fiscales, un consejero de la prisión se quejaba de que los reclusos «delataban» a los empleados, sugiriendo que, en cambio, «se lo contaran a Trump», refiriéndose al entonces presidente Donald Trump.

Le imponen una dura sentencia a Highhouse

Los fiscales habían pedido una sentencia de 10 años de prisión. Sus abogados pidieron dos años, el límite inferior de las pautas federales, que exigían una sentencia de 24 a 30 meses.

La sentencia de siete años de Gilliam coincidió con la recomendación de los oficiales de libertad condicional que realizaron la investigación previa a la sentencia de Highhouse.

“Dentro de nuestro sistema penitenciario, se supone que los capellanes brindan esperanza y guía espiritual”, dijo la fiscal general adjunta Lisa Monaco en un comunicado. “En cambio, este capellán abusó de su autoridad y traicionó la confianza del público”.

Sacerdote que abusó sexualmente, estuvo en Irak y Afganistán

En su memorando de sentencia, los abogados de Highhouse señalaron que se desempeñó como capellán del ejército en Irak y Afganistán, busca tratamiento para el trastorno de estrés postraumático y cuida a su anciana madre después de la muerte de su padre este año.

Además, se indicó que no tiene antecedentes penales previos.

Toda actividad sexual entre un trabajador de la prisión y un recluso es ilegal.

Los empleados correccionales disfrutan de un poder sustancial sobre los reclusos, controlando todos los aspectos de sus vidas desde la hora de comer hasta apagar las luces, y no existe ningún escenario en el que un recluso pueda dar su consentimiento.

Corrupción en toda la cadena de mando de la prisión

A principios de este año, una investigación reveló años de conducta sexual inapropiada en FCI Dublin, incluidas denuncias contra el ex director de la prisión.

Associated Press detalló las medidas que se tomaron para mantener en secreto los abusos, entre las cuales estaban ignorar las denuncias, tomar represalias contra los denunciantes y enviar a los presos a confinamiento solitario u otras prisiones por denunciar abusos.

Un grupo de trabajo de altos funcionarios de prisiones federales descendió a Dublín, se reunió con el personal y los reclusos y se comprometió a solucionar los problemas y cambiar la cultura.

El miércoles, la directora de la Oficina de Prisiones, Colette Peters, visitó Dublín para actualizarse.

El proceso contra otros implicados

Los otros cuatro empleados de Dublín acusados se encuentran en varias etapas de sus casos.
El ex alcaide, Ray J. García, fue procesado el miércoles por una acusación formal que señala el abuso de dos reclusas por un total de siete cargos que involucran a tres víctimas.

García se declaró inocente y está programado para ir a juicio en noviembre.
Se espera que Enrique Chávez, un capataz del servicio de alimentos, se declare culpable el 14 de septiembre.
Ross Klinger , un técnico de reciclaje, se declaró culpable en febrero, pero aún no ha sido sentenciado.
Está previsto que John Russell Bellhouse, administrador de seguridad de la prisión, sea juzgado el próximo junio.

Los cargos contra Highhouse

Highhouse se declaró culpable el 23 de febrero de dos cargos de abuso sexual de un pupilo, dos cargos de contacto sexual abusivo y un cargo de hacer declaraciones falsas a agentes federales.

Todos los cargos se derivan de acusaciones de que Highhouse abusó repetidamente de una prisionera durante un período de nueve meses en 2018 y 2019.

Esa mujer dijo en una declaración de impacto de la víctima que lloró hasta quedarse dormida después de testificar ante un gran jurado sobre el abuso de Highhouse.

“Me sentí tan perdida, sin esperanza, inútil y traicionada y realmente no sé qué hacer o con quién hablar sobre mis problemas”, escribió la mujer.

Otras acusaciones contra Highhouse, previamente ocultadas por funcionarios de Dublín, salieron a la luz durante la investigación, dijeron los fiscales.

Pidió que tuvieran relaciones sexuales frente a él

Dos víctimas dijeron que Highhouse les dijo que era un terapeuta sexual, les hizo preguntas gráficas sobre su vida sexual y se ofreció a dejarlos tener relaciones sexuales en su oficina, dijeron los fiscales.

Una de ellas dijo que Highhouse la miró con lascivia cuando salió de la ducha y tenía reputación de “depredadora”.

Otra reclusa dijo a los investigadores que evitó a Highhouse después de que él hiciera comentarios sugerentes durante una sesión de asesoramiento, como sugerir que el comisario vendiera juguetes sexuales.

Acusan víctima que la violó en oficina de capilla

En mayo, una reclusa, ahora encarcelada en otra prisión federal, informó que Highhouse la violó varias veces en la oficina de su capilla después de que ella lo buscó para recibir asesoramiento, dijeron los fiscales.

“Me quitó la capacidad de dormir por la noche y me quitó la capacidad de confiar en la Iglesia”, escribió la reclusa en una declaración de impacto de la víctima.

“Nunca volvería a la Iglesia. Estoy constantemente en alerta. Jugó con mi vulnerabilidad y se aprovechó de mí: tengo pesadillas”.

La reclusa dijo que intentó denunciar el abuso, pero que cuando lo hizo, un funcionario de prisiones se encogió de hombros y le recordó que pronto sería trasladada fuera de Dublín.

“Para mí, la BOP es un fracaso épico en términos de la forma en que manejan PREA”, escribió el recluso, refiriéndose a la Ley Federal de Eliminación de Violaciones en Prisión.

“El sistema tiene fallas y está roto”.